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Rudy Wiedoeft


It has often been put forward that the popularity of the Saxophone was a direct result of its use in Jazz music at the beginning of the 20th century. When one examines the historical evidence, the opposite appears to be true : the great popularity of the saxophone in the early 20th century lead to its role in Jazz and other popular music. During the period from 1900 to 1930 in America, there was a saxophone craze which made the electric guitar phenomenon of the 1960’s look like nothing in comparison. The one person who best personifies this period is perhaps the biggest musical star of the 1920’s, Rudy Wiedoeft. The fact that Wiedoeft is almost forgotten now takes nothing away from his essential role in establishing the saxophone in the public mind. When one looks at the facts, it seems quite evident that everything that happened after Wiedoeft would have been much more difficult if he had not lived. In establishing Wiedoeft as a figure of popular culture, one forgets that it was Wiedoeft who organized the first concert in America devoted entirely to the classical saxophone in the Aeolian hall in New York on April 17, 1926. The concert, which was also broadcast to a million people on the radio featured classical transcriptions by Bach and Tchaikovsky as well as original works composed for the occasion. It is not entirely fair to dismiss Wiedoeft’s musical career as that of a vaudeville artist.

Rudy Wiedoeft (1893-1940) was born in Detroit Michigan to a large family of musicians, with whom he began his musical studies, playing in the family orchestra which toured as a professional ensemble. He began as a violinist, but had to switch to the clarinet after an injury to his bowing arm. As a young man, he discovered the saxophone and in 1918, he came to New York in the pit orchestra of the musical "Canary Cottage" where his playing was very favorably recieved by both the public and the critics. At this time, he began the long series of recordings with the Edison company which lead to his world-wide fame. One of these recordings, Sax-o-phobia, written in 1918, became the largest selling solo in the history of the Saxophone.

Most of these recordings were composed of novelty solos which Wiedoeft wrote for himself in the post-ragtime « Tin-Pan Alley » style of the 1920’s (thus named for the sound of all of the badly tuned pianos one heard on this street !). These works, which were designed to display Wiedoeft’s beautiful singing tone, incredible technical brillance and strong musical sense, also frequently use effects such as slap-tonguing, « Laughing » and chock tones, which Wiedoeft uses to underline the humorous elements of the saxophone. These elements have often be derided as evidence of Wiedoeft’s lack of musicianship, probably because of a certain attitude among classical saxophonists to gain « respectability » for their instrument. A closer look will reveal that Wiedoeft’s compositions, in spite of formal convention, are extremely well concieved for the saxophone and full of surprising harmonic freshness. The effects seen in this light are simply embellishments which do not take away from the inherent compositional strength. In my mind, such things as the reference to Mendelssohn in the coda of « Sax-o-doodle » would seem to indicate an extremely knowledgeable musician who was perhaps poking fun at the vocabulary of his own musical idiom. Wiedoeft obviously had a strong sense of humour. Perhaps it might be more interesting to look at these works not in the first degree, but as elaborate musical puns?

Wiedoeft's career brought him fame throughout the US and in Europe, and lead to publishing activities, tours of theatres and vaudeville houses and also activities as the first important teacher of the Saxophone in the US (one of his students, Joe Allard, trained many of the important Jazz and classical saxophonists in activity today). Always close to the Selmer Company, his association with that firm became exceptionally close after his European tour of 1926, where he was invited by the Selmer's to spend a weekend in the Swiss Alps. Wiedoeft and his wife enjoyed the affluent lifestyle which his sucess allowed them to pursue. It was this affluent lifestyle and especially his prominent hipflask which was to lead to his early death. After the Stock Market crash of 1929 made his happy-go-lucky style seem rather inappropriate to the hard times of the Depression in America, he moved to Paris for a year where he toured the European capitals where his music was still highly appreciated by the public.

Following his time in Europe, Wiedoeft decided to invest what money that he had left from his great success in the 1920's in a Gold Mine in Death Valley, California. While the idea was indeed romantic (and completely in charactor for Wiedoeft who loved to dress as a cowboy, complete with ten gallon hat and boots), the mine proved to be empty and Wiedoeft had to let his men go and continue working alone. Even after moving back East, he continued to return to continue his search for gold.

As his fortune disappeared, his relationship with his wife, Mary Murphy Wiedoeft, also suffered. This relationship, which had always been rocky, came to what appeared to be a violent end on March 24, 1937 when Mrs. Wiedoeft stabbed her husband with a butcher knife in a domestic dispute about money. Wiedoeft recovered, however and the couple were reconciled. Wiedoeft, except for one brief appearance on the Phil Spitalney Radio Show, never performed in public again. Rudy Wiedoeft died on February 18, 1940 of cirrhosis of the liver at his home in Flushing, New York.

On dit souvent que l’intrusion du saxophone dans la pensée musicale populaire est due à son usage immédiat dans le Jazz au début du 20ième siècle. Mais, quand l’on examine de près les données historiques, une conclusion opposée s’impose ; en effet, la grande popularité du saxophone pendant le début du 20ième siècle a amené les musiciens du jazz et de la musique populaire à l’utiliser en raison d’une grande demande du public. Pendant la période de 1900-1930 outre-Atlantique, le saxophone a été un phénomène de mode que l’on peut comparer à celui des guitares électriques des années 1960. Le principal responsable est celui qui fut peut-être la plus grande vedette de la musique américaine pendant les années folles, Rudy Wiedoeft. Bien que l’on ait quasiment oublié cet artiste, il a eu un rôle déterminent dans l’imposition du saxophone dans la conscience populaire de telle manière que tous les saxophonistes qui viennent après Wiedoeft auraient eu beaucoup plus de difficultés s’il n’avait pas vécu.

Considérer Wiedoeft comme un simple musicien de variété, c’est tout simplement oublier que c’est lui qui a organisé le premier concert entièrement consacré au saxophone classique, le 17 avril 1926 à la Salle Aeolian à New York, un événement qui fut entendu par radiodiffusion par plus d’un million de personnes.

Rudy Wiedoeft (1893-1940) est né à Détroit, Michigan dans une famille de musiciens, au sein de laquelle il a commencé ses études musicales et éventuellement sa carrière professionnelle comme clarinettiste dans l’orchestre familial. Jeune homme, il découvre le saxophone. Il a commencé ses études musicales en étant violiniste, mais a du changer d'instrument suite à une accident à son bras droit. En 1918, il a eu son première grand succès dans l'orchestre du Frisco Jass Band dans le spectacle musicale "Canary Cottage". Au même moment, il a commencé sa grande série des enregistrements avec la firme Edison qui l'a établi comme un des musiciens importants des années 20. Son enregistrement du "Sax-o-Phobia" a été la disque du saxophone la plus vendue de tous les temps.

La plupart de ces enregistrements sont des morceaux de genre que Wiedoeft composa pour lui-même dans le style post-ragtime de la fameuse « allée des casseroles en étain » (ainsi nommée pour le son créé par tous les pianos désaccordés qui sonnaient au même temps) à New York dans les années 20). Ces œuvres, qui étaient composées pour mettre en valeur la sonorité chaleureuse, la virtuosité absolue et le sens musical très solide de Wiedoeft, utilisent beaucoup d’effets comme le slap, le « rire » et les faux doigtés ; effets censés mettre en valeur les aspects humoristiques du saxophone. C’est sans doute ce coté humoristique qui est à l’origine de la condescendance amusée de musiciens qui souhaitaient voir leur instrument gagner une certaine respectabilité . Mais la réalité est toute autre. Une étude des œuvres en question montrent des pièces de facture très solide, fort bien conçues pour le saxophone et pleines d’inventions harmoniques. Vus sous cet angle, les effets sont seulement des ornements qui n’enlèvent rien à la conception solide des pièces qui les utilisent. De plus, les nombreuses citations de la musique classique, comme la référence de Mendelssohn à la coda de « Sax-o-Doodle » montrent un musicien cultivé qui s’amusait avec son propre vocabulaire musicale. N’oublions pas l’aspect ludique de ces pièces et de ce fait leur valeur pédagogique.

La carrière de Wiedoeft l'a donné la célebrité mondiale et l'a donné la possibilité d'éditer sa propre musique, de faire des grandes tournées dans toutes les grandes théâtre et salles de Music Hall aux États-Unis et en Europe, et puis d'être un des plus importants professeurs de saxophone des années 20 (son élève Joseph Allard était par la suite le professeur de plusiers générations des saxophonistes New-Yorkais). Toujours allié avec la firme SELMER, son association avec cette marque est devenue très fortes après sa tournée européenne de 1926, pendant laquelle Wiedoeft a été invité par les Selmer à partager un weekend dans les alpes suisses. Wiedoeft et sa femme appreciaient la mode de vie que son succès les permettaient à poursuivre. C'était en effet sa mannière de vivre (surtout sa prédilection pour les diverses brevages dans son fiole de poche...) qui a provoqué sa chute et sa morte tragique. Après la chute de la Bourse américaine en 1929, la musique insouciante de Wiedoeft semblait inappropiat aux temps difficiles. Les Wiedoeft ont demenagé à Paris pendant un an pour essayer de poursuivre sa carrière, sa musique étant toujours appréciée dans les Music Halls d'Europe.

Après son séjour en Europe, Wiedoeft a décidé d'investir ce qu'il restait de sa fortune dans un mine d'or au Death Valley en Californie. Même si cette idée semblait très romanesque pour l'homme qui aimait s'habiller en Cowboy même dans les capitals d'Europe, la mine ne livrait jamais son trèsor et Wiedoeft a du laisser partir son equipe, continuant ses recherches tout seul, mais après avoir remenager à New York..

Un des consequences de la disparition de sa fortune était la grande tension entre lui et sa femme, Mary Murphy Wiedoeft. Cette relation, qui n'a jamais été très paisible, semblait aboutir à un fin tragique le 24 mars, 1937 où, lors d'une dispute domestique, Madame Wiedoeft a poignardé son mari avec un couteau. Wiedoeft a refusé de porter plaint contre sa femme et le couple a été reconcillié. La carrière publique de Wiedoeft touchée sa fin après cette événement et, a part une brève aparition sur une emission de Radio, Wiedoeft ne se montrait plus en publique. Rudy Wiedoeft est mort le 18 fevrier 1940 d'une cirrohose du foie chez lui à Flushing, New York.

List of works published by Musik Fabrik/

Liste d'œuvres éditées par Musik Fabrik

The Rudy Wiedoeft Collection, in ten volumes/en dix reccueils

Vol. 1 : Wiedoeft Vaudeville Repertoire Volume I for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Rudy Wiedoeft Saxarella R. Wiedoeft 1923

Rudy Wiedoeft Sax-O-Phobia R. Wiedoeft 1922

Rudy Wiedoeft Saxema R. Wiedoeft 1922

Charles Dornberger Saxophone Scandals Robbins 1923

M. L. Lake Wiedoeft’s Rubato R. Wiedoeft 1925


score and part/partition et partie - 18€ 95

Vol. II : Wiedoeft Vaudeville Repertoire, Volume II for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Rudy Wiedoeft/Hugo Frey Sax-o-Doodle Robbins 1926

Rudy Wiedoeft/Hugo Frey Rubenola Robbins 1927

Rudy Wiedoeft Fancies Robbins 1930

Rudy Wiedoeft Bitter Sweets Robbins 1929

Wiedoeft/Hugo Frey Down Home Robbins 1928


score and part/partition et partie - 22€ 95

Vol. III : Wiedoeft Vaudeville Repertoire, Volume III for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Rudy Wiedoeft/Hugo Frey Lightnin’ Robbins 1932

Rudy Wiedoeft Sax Serene Robbins 1925

Rudy Wiedoeft Sax-O-Phun R. Weidoeft 1924

Nacio Herb Brown The Doll Dance Miller 1926

Bernard Barnes Dainty Miss Miller 1924

Frank Crum Melancholy Charlie Robbins 1927


score and part/partition et partie - 18€ 95

Vol. IV : Valses, Volume I for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Rudy Wiedoeft Valse Pamela Robbins 1929

Rudy Wiedoeft/Hugo Frey Valse Sonia Robbins 1932

Rudy Wiedoeft Vision D’Amour Robbins 1926

Erno Rapee/Lew Pollack Charmaine Miller 1926

Merle Johnson Tip Toes Robbins 1928


score and part/partition et partie - 18€ 95

Vol. V : Valses, Volume II for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Wiedoeft/Hugo Frey Valse Tyrolienne Robbins 1928

Rudy Wiedoeft Valse Vanité Robbins 1923

Rudy WiedoeftValse Mazanetta R. Wiedoeft 1925

Chester Hazlett/Siefried Benkman Valse Lucile Robbins 1930

Merle Johnson Valse Elegante Robbins 1928

Charles Dornberger Valse Leoane Robbins 1923


score and part/partition et partie - 22€ 95

Vol. VI : Wiedoeft arrangements for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Trad./arr. Wiedoeft Londonderry Air Robbins 1928

Queen Liliuokalani/arr Wiedoeft & Savino Aloha Oe Robbins 1926

Yradier/arr Wiedoeft & Savino La Paloma Robbins 1926

Serradell/arr Wiedoeft & Savino La Golondrina Robbins 1926

Ring-Hagen/arr. Wiedoeft Danse Hongroise R. Wiedoeft1923

Peter de Rose/arr. Wiedoeft Deep Purple Robbins 1934


score and part/partition et partie - 22€ 95

Vol. VII : Wiedoeft classical transcriptions for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Beethoven/arr.Wiedoeft Minuet Robbins 1924

Thome/arr. Wiedoeft Simple Confession Robbins 1924

Massenet/arr Wiedoeft Élégie Robbins 1924

Chopin/arr. Wiedoeft Nocturne Robbins 1924

Schubert/arr Wiedoeft Serenade Robbins 1926


score and part/partition et partie - 12€ 95

Vol. VIII : Wiedoeft Morceaux de Genre, Volume I for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Wiedoeft/Hugo Frey Stella Tarantella Robbins 1928

Wiedoeft/Hugo Frey A Barn Dance Robbins 1928

Wiedoeft/Hugo Frey At Eventide Robbins 1928

Merle Johnson Morning Glory Robbins 1928

Harry Reser Caressé Robbins 1931

Harry Reser Passing Thoughts Robbins 1931


score and part/partition et partie - 18€ 95

Vol. IX : Wiedoeft Morceaux de Genre, Volume 2 for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Wiedoeft/Hugo Frey Indian Prayer Robbins 1928

Wiedoeft/Hugo Frey Air de Ballet Robbins 1928

Wiedoeft/Hugo Frey Slumber Song Robbins 1928

Harry Reser Tranquilette Robbins 1931

Hazlett/Benkman Polichinelle Robbins 1930


score and part/partition et partie - 18€ 95

Vol. X : Dorsey et al. for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano

Jimmy Dorsey Oodles of Noodles Robbins 1933

Jimmy Dorsey Beebee Robbins 1933

Fred Trumbauer The Bouncing Ball Robbins 1934

Hazlett/Benkman Synco-Sax Robbins 1930

Merle Johnson Blue Streak Robbins 1928


score and part/partition et partie - 18€ 95

The Wiedoeft Collection, complete in ten volumes for alto saxophone and piano/pour saxophone alto et piano


all ten volumes/les dix receuils - 149€ 95